La misión de asteroides de vela solar de la NASA se prepara para su lanzamiento en Artemis I

El Explorador de Asteroides Cercanos a la Tierra de la NASA está escondido de manera segura dentro del poderoso cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la agencia en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida.

19 julio 2021 |

El Explorador de Asteroides Cercanos a la Tierra de la NASA está escondido de manera segura dentro del poderoso cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) de la agencia en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. El CubeSat de navegación solar es una de varias cargas útiles secundarias que viajan en Artemis I , el primer vuelo integrado del SLS de la agencia y la nave espacial Orion.

NEA Scout , una pequeña nave espacial aproximadamente del tamaño de una caja de zapatos grande, ha sido empaquetada en un dispensador y unida al anillo adaptador que conecta el cohete SLS y la nave espacial Orion. La misión Artemis I será una prueba de vuelo sin tripulación. También ofrece transporte en el espacio profundo para varios CubeSats, lo que brinda oportunidades para que pequeñas naves espaciales como NEA Scout alcancen la Luna y más allá como parte del programa Artemis .

"NEA Scout será la primera misión interplanetaria de Estados Unidos que utilice propulsión de velas solares", dijo Les Johnson, investigador principal de tecnología de la misión en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA. "Se han realizado varias pruebas de velas en la órbita de la Tierra, y ahora estamos listos para mostrar podemos usar este nuevo tipo de propulsión de naves espaciales para ir a nuevos lugares y realizar ciencia importante ".

El CubeSat utilizará brazos de aleación de acero inoxidable para desplegar una vela de película de plástico recubierta de aluminio, más delgada que un cabello humano y aproximadamente del tamaño de una cancha de ráquetbol. La vela de gran superficie generará empuje al reflejar la luz solar. Las partículas energéticas de la luz solar, llamadas fotones, rebotan en la vela solar para darle un empujón suave pero constante. Con el tiempo, este empuje constante puede acelerar la nave espacial a velocidades muy altas, lo que le permite navegar por el espacio y alcanzar su asteroide objetivo.

"Este tipo de propulsión es especialmente útil para naves espaciales pequeñas y livianas que no pueden transportar grandes cantidades de propulsor de cohetes convencional", dijo Johnson.

NEA Scout también es un trampolín hacia otra misión de vela solar de la NASA recientemente seleccionada , Solar Cruiser, que utilizará una vela 16 veces más grande cuando vuele en 2025.

Navegando en la luz del sol, NEA Scout comenzará un viaje de aproximadamente dos años para volar por un asteroide cercano a la Tierra. Una vez que llegue a su destino, la nave utilizará una cámara de grado científico para capturar imágenes del asteroide, hasta aproximadamente cuatro pulgadas (10 centímetros) por píxel, que los científicos luego estudiarán para comprender mejor estos pequeños pero importantes sistemas solares. vecinos. La obtención de imágenes de alta resolución es posible gracias al sobrevuelo de baja velocidad (menos de 100 pies o 30 metros por segundo) habilitado por la vela solar.

Los datos obtenidos ayudarán a los científicos a comprender una clase más pequeña de asteroides, los que miden menos de 100 metros de diámetro, que nunca han sido explorados por una nave espacial.

"Las imágenes recopiladas por NEA Scout proporcionarán información crítica sobre las propiedades físicas del asteroide, como la órbita, la forma, el volumen, la rotación, el campo de polvo y escombros que lo rodea, además de sus propiedades superficiales", dijo Julie Castillo-Rogez, la ciencia principal de la misión investigador del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL).

Los asteroides cercanos a la Tierra también son destinos importantes para la exploración, la utilización de recursos in situ y la investigación científica. En la última década, las detecciones de asteroides cercanos a la Tierra han aumentado constantemente y se espera que crezcan, ofreciendo mayores oportunidades como destinos de exploración.

"A pesar de su tamaño, algunos de estos pequeños asteroides podrían representar una amenaza para la Tierra", dijo el Dr. Jim Stott, gerente del proyecto de tecnología NEA Scout. "Comprender sus propiedades podría ayudarnos a desarrollar estrategias para reducir el daño potencial causado en caso de impacto".

Los científicos utilizarán estos datos para determinar qué se requiere para reducir el riesgo, aumentar la efectividad y mejorar el diseño y las operaciones de la exploración espacial robótica y humana, agregó Castillo-Rogez.

NEA Scout se desarrolla bajo la división Advanced Exploration Systems de la NASA. El CubeSat está diseñado y desarrollado por NASA Marshall en Huntsville, Alabama, y ​​JPL en el sur de California.