El Hubble regresa a las observaciones científicas completas y publica nuevas imágenes

El telescopio espacial Hubble de la NASA está nuevamente en funcionamiento, explorando el universo de cerca y de lejos. Los instrumentos científicos han vuelto a funcionar plenamente, tras la recuperación de una anomalía informática que suspendió las observaciones del telescopio durante más de un mes.

20 julio 2021 |

Las observaciones científicas se reiniciaron la tarde del sábado 17 de julio. Los objetivos del telescopio este fin de semana pasado incluyeron las galaxias inusuales que se muestran en las imágenes de arriba.

“Estoy emocionado de ver que el Hubble ha vuelto a poner el ojo en el universo, capturando una vez más el tipo de imágenes que nos han intrigado e inspirado durante décadas”, dijo el administrador de la NASA Bill Nelson. “Este es un momento para celebrar el éxito de un equipo verdaderamente dedicado a la misión. A través de sus esfuerzos, Hubble continuará su 32º año de descubrimiento y continuaremos aprendiendo de la visión transformadora del observatorio ”.

Estas instantáneas, de un programa dirigido por Julianne Dalcanton de la Universidad de Washington en Seattle, muestran una galaxia con brazos espirales extendidos inusuales y el primer vistazo de alta resolución a un intrigante par de galaxias en colisión. Otros objetivos iniciales del Hubble incluían cúmulos de estrellas globulares y auroras en el planeta gigante Júpiter.

La computadora de carga útil del Hubble, que controla y coordina los instrumentos científicos a bordo del observatorio, se detuvo repentinamente el 13 de junio. Cuando la computadora principal no pudo recibir una señal de la computadora de carga útil, colocó automáticamente los instrumentos científicos de Hubble en modo seguro. Eso significaba que el telescopio ya no estaría haciendo ciencia mientras los especialistas de la misión analizaban la situación.

El equipo del Hubble se movió rápidamente para investigar qué afligía al observatorio, que orbita a unas 340 millas (547 kilómetros) sobre la Tierra. Trabajando desde el control de la misión en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland, así como de forma remota debido a las restricciones de COVID-19, los ingenieros colaboraron para descubrir la causa del problema.

Para complicar las cosas, Hubble se lanzó en 1990 y ha estado observando el universo durante más de 31 años. Para reparar un telescopio construido en la década de 1980, el equipo tuvo que basarse en el conocimiento del personal de toda su dilatada historia.

Los ex alumnos de Hubble regresaron para apoyar al equipo actual en el esfuerzo de recuperación, prestando décadas de experiencia en misiones. El personal jubilado que ayudó a construir el telescopio, por ejemplo, conocía los entresijos de la unidad Science Instrument and Command & Data Handling, donde reside la computadora de carga útil, experiencia crítica para determinar los próximos pasos para la recuperación. Otros exmiembros del equipo echaron una mano al revisar el papeleo original de Hubble, y sacaron a la luz documentos de 30 a 40 años de antigüedad que ayudarían al equipo a trazar un camino a seguir.

"Ese es uno de los beneficios de un programa que se ha estado ejecutando durante más de 30 años: la increíble cantidad de experiencia y conocimientos", dijo Nzinga Tull, gerente de respuesta a anomalías de los sistemas Hubble en Goddard. “Ha sido aleccionador e inspirador comprometerse tanto con el equipo actual como con aquellos que han pasado a otros proyectos. Hay mucha dedicación a sus compañeros de equipo del Hubble, al observatorio y a la ciencia por la que el Hubble es famoso ".

Juntos, los miembros nuevos y antiguos del equipo se abrieron camino a través de la lista de posibles culpables, buscando aislar el problema para asegurarse de tener un inventario completo para el futuro de qué hardware todavía está funcionando.

Al principio, el equipo pensó que el problema más probable era un módulo de memoria degradado, pero cambiar a módulos de respaldo no resolvió el problema. Luego, el equipo diseñó y ejecutó pruebas, que involucraron encender la computadora de carga útil de respaldo del Hubble por primera vez en el espacio, para determinar si otros dos componentes podrían ser responsables: el hardware de interfaz estándar, que une las comunicaciones entre el módulo de procesamiento central de la computadora y otros componentes. , o el propio Módulo de procesamiento central. Sin embargo, encender la computadora de respaldo no funcionó, lo que también eliminó estas posibilidades.

Luego, el equipo pasó a explorar si otro hardware tenía la culpa, incluida la Unidad de comando / Formateador de datos científicos y la Unidad de control de energía, que está diseñada para garantizar un suministro de voltaje constante al hardware de la computadora de carga útil. Sin embargo, sería más complicado abordar cualquiera de estos problemas y más riesgoso para el telescopio en general. El cambio a las unidades de respaldo de estos componentes también requeriría cambiar varias otras cajas de hardware.

El cambio requirió 15 horas de naves espaciales comandando desde tierra. La computadora principal tuvo que ser apagada, y una computadora de respaldo en modo seguro se hizo cargo temporalmente de la nave espacial. También se tuvieron que encender varias cajas que nunca antes se habían encendido en el espacio, y otro hardware necesitaba que se cambiaran sus interfaces ”, dijo Jim Jeletic, subdirector de proyectos de Hubble en Goddard. “No había ninguna razón para creer que todo esto no funcionaría, pero es trabajo del equipo estar nervioso y pensar en todo lo que podría salir mal y cómo podríamos compensarlo. El equipo planeó y probó meticulosamente cada pequeño paso en el suelo para asegurarse de que lo hicieran bien ".

El equipo procedió cuidadosa y sistemáticamente a partir de ahí. Durante las siguientes dos semanas, más de 50 personas trabajaron para revisar, actualizar y examinar los procedimientos para cambiar al hardware de respaldo, probándolos en un simulador de alta fidelidad y llevando a cabo una revisión formal del plan propuesto.

Simultáneamente, el equipo analizó los datos de sus pruebas anteriores y sus hallazgos señalaron a la Unidad de Control de Energía como la posible causa del problema. El 15 de julio, hicieron el cambio planeado al lado de respaldo de la unidad Science Instrument and Command & Data Handling, que contiene la unidad de control de energía de respaldo.

La victoria llegó alrededor de las 11:30 pm EDT del 15 de julio, cuando el equipo determinó que el cambio fue exitoso. Luego, los instrumentos científicos se pusieron en estado operativo y el Hubble comenzó a tomar datos científicos una vez más el 17 de julio. La mayoría de las observaciones perdidas mientras se suspendieron las operaciones científicas se reprogramarán.

Esta no es la primera vez que Hubble ha tenido que depender del hardware de respaldo. El equipo realizó un cambio similar en 2008, devolviendo al Hubble a las operaciones normales después de que fallara otra parte de la unidad Science Instrument and Command & Data Handling (SI C&DH). La última misión de mantenimiento de Hubble en 2009, una puesta a punto muy necesaria promovida por la ex senadora estadounidense Barbara Mikulski, luego reemplazó toda la unidad SI C&DH, extendiendo en gran medida la vida operativa del Hubble.

Desde esa misión de servicio, Hubble ha realizado más de 600.000 observaciones, lo que eleva su vida útil total a más de 1,5 millones. Esas observaciones continúan cambiando nuestra comprensión del universo.